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O ÓRGÃO DAS MULTIDÕES

Japonês leva Nobel de Medicina por pesquisa sobre reciclagem da célula

Prêmio foi anunciado na manhã desta segunda. Ohsumi fez descobertas importantes sobre a autofagia, mecanismo pelo qual células digerem partes de si mesmas.

O Nobel de Medicina e Fisiologia de 2016 vai para o cientista Yoshinori Ohsumi, por suas descobertas importantes sobre os mecanismos de autofagia, processo pelo qual as células “digerem” partes de si mesmas. Os achados de Ohsumi abriram as portas para a compreensão do papel da autofagia em doenças neurodegenerativas, câncer, diabetes tipo 2, entre outras.

Em organismos desnutridos, a autofagia é uma estratégia de sobrevivência, permitindo que a célula redistribua os nutrientes para as atividades mais essenciais. Ela também permite destruir organelas celulares já desgastadas ou envelhecidas, fazendo uma espécie de controle de qualidade. As organelas são estruturas que ficam dentro das células e executam funções importantes para a manutenção da vida.

O conceito de autofagia foi descoberto nos anos 1960, quando cientistas observaram que a célula era capaz de “encapsular” seus próprios componentes, os envolvendo em membranas, e os transportar para um compartimento de reciclagem chamada lisossomo, onde esses componentes são destruídos.

Mas pouco se sabia sobre esse mecanismo até o início dos anos 1990, quando Ohsumi fez uma série de experimentos com levedura para identificar os genes envolvidos na autofagia. Ele compreendeu os mecanismos da autofagia na levedura e mostrou que um processo similar ocorria nas nossas células.

‘Surpreso’

 Yoshinori Ohsumi sorri ao falar pelo telefone com o primeiro-ministro Shinzo Abe durante coletiva de imprensa em Tóquio, no Japão, após anúncio de que que ele havia sido laureado com o Prêmio Nobel (Foto: Toru Yamanaka/AFP)

Yoshinori Ohsumi sorri ao falar pelo telefone com o primeiro-ministro Shinzo Abe durante coletiva de imprensa em Tóquio, no Japão, após anúncio de que que ele havia sido laureado com o Prêmio Nobel (Foto: Toru Yamanaka/AFP)

“Fiquei surpreso. Estava em meu laboratório”, disse Ohsumi ao saber que tinha sido laureado com o Nobel, em entrevista à organização do prêmio. “Agora temos ainda mais perguntas do que quando comecei”, disse Ohsumi.

O cientista, nascido em 1945 em Fukuoka, no Japão, é atualmente professor do Instituto de Tecnologia de Tóquio. Ele é o 23º cientista nascido no Japão a ser laureado com o Nobel e o 6º a receber o Nobel de Medicina.

“As descobertas de Ohsumi levaram a um novo paradigma em nosso entendimento de como a célula recicla seu conteúdo”, disse a Assembleia do Nobel do Instituto Karolinska, da Suécia, em um comunicado ao anunciar o ganhador do prêmio de 8 milhões de coroas suecas (equivalente a R$ 3.028.000).

Autofagia e doenças
As descobertas de Ohsumi permitiram entender a importância da autofagia em processos como a adaptação à fome e a resposta a infecções. A autofagia está envolvida em vários processos, como o desenvolvimento do embrião, o câncer e as doenças neurológicas.

Problemas no mecanismo de autofagia estão ligados ao surgimento da doença de Parkinson, diabetes tipo 2 e outras doenças relacionadas ao envelhecimento. Além disso, mutações nos genes responsáveis pela autofagia também podem levar ao surgimento de doenças.

Muitos estudos têm apontado para a autofagia como uma estratégia de neuroproteção no envelhecimento e em doenças neurodegenerativas como o Alzheimer, por exemplo.

Experimentos
A partir do final dos anos 1980, Ohsumi concentrou suas pesquisas no vacúolo, estrutura organela presente nas células de levedura que correspondem ao lisossomo nos humanos.

O primeiro desafio foi conseguiu provar que a autofagia existe nas células de levedura. A partir daí, ele tinha um método para identificar genes envolvidos no processo.

O cientista induziu, por meio de substâncias químicas, mutações em diversos genes para verificar se as mudanças afetavam o processo de autofagia nas células de levedura. Em um ano, ele já tinha identificado os primeiros genes ligados à autofagia. Isso permitiu que ele identificasse as proteínas envolvidas nesse processo de autodigestão da célula e compreendesse a fundo esse mecanismo. Ao todo, Ohsumi identificou 15 genes essenciais para a autofagia.

Imagem ilustra o trabalho do prêmio Nobel de Medicina e Fisiologia de 2016. Yoshinori Ohsumi descobriu os mecanismos de autofagia, processo de degradação e reciclagem de componentes celulares (Foto: Jonathan Nackstrand / AFP)

Imagem ilustra o trabalho do prêmio Nobel de Medicina e Fisiologia de 2016. Yoshinori Ohsumi descobriu os mecanismos de autofagia, processo de degradação e reciclagem de componentes celulares (Foto: Jonathan Nackstrand / AFP)

Nobel de Medicina
O Nobel de Medicina é oferecido desde 1901 e já reconheceu o trabalho de mais de 200 pessoas. Não há premiações póstumas.

O pesquisador mais novo a receber esse Nobel foi Frederick G. Banting, que tinha 32 anos em 1923, pela descoberta da insulina.

Por nove vezes, o prêmio – que ganhou esse nome em homenagem ao inventor da dinamite, Alfred Nobel – não foi anunciado: em 1915, 1916, 1917, 1918, 1921, 1925, 1940, 1941 e 1942.

Medicina é sempre a primeira área valorizada com o Nobel a cada ano. Nesta terça-feira (4), será anunciado o de Física, na quarta (5) o de Química, e na sexta (7) o da Paz. O de Economia será anunciado na segunda-feira da próxima semana (10).

Os vencedores são geralmente informados pelo júri no dia do anúncio oficial e não há uma lista de concorrentes disponível previamente, o que torna a divulgação sempre uma surpresa – embora haja favoritos.

Foto do topo: Tokyo Institute of Technology/Handout via Reuters

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